Un bosque único en el mundo

Un bosque único en el mundo

Las millas marinas que separan la boya 91 de la 46 en el río Chagres son mucho más que una distancia a recorrer en lancha rápida.

En pleno Canal de Panamá, estas aguas son la puerta de acceso a la isla artificial de Barro Colorado, donde se esconde el bosque tropical más estudiado del planeta.

Con sus más de 350 especies de aves, 110 de mamíferos, 226 de hormigas y una flora cuya diversidad supera en tan solo 15 kilómetros cuadrados a la de Europa, Barro Colorado deja de ser un punto anónimo con coordenadas 9°09’N, 79°51’O para convertirse en una realidad que adquiere personalidad a medida que el barco nos acerca a ella.

Recorriendo el río Chagres para llegar a la isla artificial de Barro Colorado. Fotos cortesía: Esther Díaz.

Recorriendo el río Chagres para llegar a la isla artificial de Barro Colorado. Fotos cortesía: Esther Díaz.

A tan solo 30 kilómetros de Ciudad de Panamá, la isla y sus cinco penínsulas aledañas (Buena Vista, Frijoles, Peña Blanca, Gigante y Bohío) en el lago de Gatún, abarcan 5 mil 600 hectáreas que desde 1979 son consideradas Monumento Natural.

“La primera vez que vine a Barro Colorado quedé en shock, atrapada sin salida”, dice Wendy, controladora de tráfico aéreo y guía de la isla en sus ratos libres. “Venir aquí me da la vida”.

Convertido en isla tras la inundación de la zona en 1914 para la construcción del Canal, este antiguo cerro está gestionado desde 1966 por el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en inglés), centro de renombre mundial donde acuden cientos de científicos anualmente.

Gracias a este aislamiento, la isla funciona como un gran laboratorio al aire libre donde los endemismos han podido evolucionar sin la presencia de especies foráneas.

“El sitio es ideal para estudios de investigación a largo plazo”, comenta Elisabeth Kalko, investigadora de murciélagos en el STRI.

Los estudios aquí llevados a cabo abarcan temas tan variados como la herbivoría, la polinización, el comportamiento de los monos cariblancos, las hormigas cultivadoras de hongos o los insectos depredadores de semillas.

La biodiversidad de la isla es impresionante.

La biodiversidad de la isla es impresionante.

Actualmente existen otros 22 lugares alrededor del mundo donde los investigadores tratan de entender el funcionamiento del bosque tropical en un sistema global que se encuentra en un acelerado proceso de cambio.

“Abran sus ojos, sientan las olores, háganse preguntas”, sugiere Wendy.

Siguiendo sus indicaciones, en apenas dos horas de caminata se pueden ver animales como el ñeque, el mono araña, el mono aullador, el pájaro carpintero, el colibrí, el trogón coliblanco, la mariposa azul y árboles como el Panamá, el de almendro, el de ceiba, el de cucúa, el barrigón (polinizado por murciélagos), la palma gira, el ficus estrangulador…

Cuando la lancha parte en dirección a tierra firme se toma conciencia de que Barro Colorado no es solo un bastión de la investigación científica y la biodiversidad, sino un ejemplo de conservación natural que debe a toda costa preservarse.

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